Putar balik kapal selam Australia | Forum Asia Timur

Pengarang: Richard Brabin-Smith, ANU

Pada 15 September 2021, pemerintah Australia secara resmi mengumumkan bahwa mereka meninggalkan kapal selam konvensional kelas Attack Prancis demi propulsi nuklir melalui AUKUS. Ada dua penyebab utama keputusan itu.

Sudah menjadi rahasia umum bahwa negosiasi antara Australia dan Prancis sulit dilakukan. Terbukti tidak mungkin untuk mendamaikan kepentingan komersial Prancis yang sebagian besar dalam kesepakatan dengan kepentingan strategis Australia. Mungkin Prancis, bukan negara pemilik toko, mengabaikan aturan utama bahwa pelanggan selalu benar — atau setidaknya harus didengarkan dengan penuh perhatian.

Argumen strategis kurang spekulatif dan lebih menarik. Buku Putih Pertahanan Australia 2016 berpuas diri, menunjukkan sedikit pengakuan tentang seberapa besar keadaan strategis negara itu memburuk. Sebaliknya, Pembaruan Strategis Pertahanan 2020 menyimpulkan bahwa waktu peringatan yang dipersingkat dan meningkatnya permusuhan China mewakili kemunduran strategis yang signifikan.

Australia enggan mempertimbangkan kapal selam serang bertenaga nuklir (SSNs) karena biaya dan upaya politik yang diperlukan untuk membuat kasus nuklir ke publik. Ini adalah tanda dari keseriusan perhatian strategis bahwa pemerintah Australia siap untuk membawa argumen di kedua front. Sekutu mungkin juga menjadi lebih bersedia untuk berbagi teknologi nuklir mereka yang sangat sensitif.

Argumen kemampuan untuk SSN — kecepatan tinggi, jangkauan tak terbatas, daya tahan yang hanya dapat ditoleransi oleh kru, kemampuan siluman yang lebih besar, dan muatan senjata yang lebih besar — ​​sudah dikenal luas. Kerugian mereka sebelumnya karena lebih berisik daripada perahu konvensional sebagian besar telah diatasi. Karakteristik ini akan membantu memenuhi tantangan operasional yang ditimbulkan oleh jarak yang sangat jauh antara pangkalan di selatan Australia dan area fokus kepulauan di utaranya.

Australia menghadapi pilihan antara versi kelas Astute Inggris dan kelas Virginia AS. Perpindahan terendam mereka sebanding: Astute di 7400-7800 ton, dan Virginia di 7900 ton (kapal selam kelas Collins Australia saat ini adalah 3400 ton dan kelas Attack akan menjadi sekitar 4900 ton). Blok V Virginias yang baru akan berbobot sekitar 10.200 ton, memungkinkan mereka untuk membawa 28 rudal Tomahawk tambahan. Ini bisa membuat mereka menarik bagi Australia, dengan peningkatan fokus pada rudal jarak jauh untuk serangan dan pencegahan.

Sementara Inggris akan membangun tujuh Astute, Amerika Serikat telah memesan 34 Virginia dengan prospek total hingga 50 atau lebih, tergantung pada transisi ke kelas SSN AS berikutnya. Jangka waktu produksi yang begitu lama menawarkan prospek yang baik untuk dukungan dan perbaikan seumur hidup.

Penting bagi Australia untuk menunjukkan tingkat keselamatan nuklir yang tinggi kepada publik dan negara-negara regional. Ini akan membutuhkan tenaga kerja spesialis dan berdaulat yang berkelanjutan di Angkatan Laut Australia, Departemen Pertahanan dan industri. Perjanjian AUKUS yang baru perlu menyediakan kerangka kerja bagi Australia untuk menarik tanpa hambatan pada keahlian selama puluhan tahun Amerika Serikat dan Inggris dalam rekayasa nuklir dan pengoperasian SSN.

Tenaga kerja yang sangat terlatih seperti itu juga akan membantu mengurangi hilangnya kedaulatan yang akan datang dari tingkat ketergantungan yang berlebihan pada kedua negara untuk keahlian nuklir. Negosiasi Australia juga perlu diwaspadai terhadap kembalinya kebijakan AS yang akan mengurangi komitmennya kepada sekutu. Pada saat yang sama, perlu diakui bahwa kekhawatiran bersama dan meningkatnya ketegasan China akan mengikat Australia dan sekutunya lebih erat.

Tetangga regional Australia memiliki kekhawatiran mereka sendiri tentang China, yang akan membantu mereka memahami posisi Australia. Jika pengalaman menjadi panduan, mereka akan cenderung lebih menerima pendekatan diplomatik Australia secara pribadi daripada yang mungkin muncul dalam pernyataan publik. Argumen Australia harus menekankan bahwa China telah membawa ini pada dirinya sendiri — dengan sedikit permusuhan China, Australia tidak akan merespons dengan cara ini.

Program SSN Australia akan membawa tantangan implementasi. Keahlian nuklir negara itu terbatas dan negosiasi bisa terbukti sulit. Namun, proyek ini sangat penting bagi keamanan Australia sehingga tidak akan dibiarkan gagal. Keberhasilan akan dibangun di atas kemampuan kuat Australia dalam rekayasa berat dan manajemen proyek yang kompleks, termasuk — setelah beberapa masalah — kapal selam kelas Collins.

AUKUS lebih luas dari sekedar SSN. Misalnya, rencana Angkatan Laut AS untuk memperoleh hingga 51 kapal bawah laut tak berawak ekstra besar dapat menguntungkan eksplorasi Australia atas opsi penting ini, paling tidak sebagai mode untuk ekspansi kekuatan.

Amerika Serikat dan Inggris juga merupakan pembangun SSN terbaik dunia (dikatakan jauh lebih tenang daripada China) dan mitra keamanan lama Australia. Komitmen mereka untuk membantu kemungkinan akan murah hati — tunduk pada tuntutan bersaing dari program kapal selam mereka sendiri. Mengingat hubungan intelijen yang mapan dan hubungan angkatan laut-ke-angkatan laut, kebiasaan saling percaya yang menjadi sandaran upaya ini sudah ada.

Richard Brabin-Smith AO adalah Profesor Kehormatan di Pusat Studi Strategis dan Pertahanan, Universitas Nasional Australia. Dia sebelumnya adalah wakil sekretaris untuk kebijakan strategis dan kepala ilmuwan pertahanan di Departemen Pertahanan.